Book Review: The Law

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The Law,  by Frederic Bastiat with a forward by Walter E. Williams.  (2007, Foundation for Economic Freedom; ISBN-13:  978-1-57246-214-4).

The Law is must reading for anyone who wants to understand what law ought to be.  It was written by a Frenchman, Bastiat, and published around 1850, which was quite some time ago.  But this slim volume, just 77 pages with supplementary materials like its index, is not difficult to read.  In a short space, it fully explains the premises of liberty, a free society and free markets.

A lot of people skip introductions and forewards.  But I urge you to read the foreward by Walter Williams.  He summarizes well much of what Bastiat explains, namely, that “the greatest single threat to liberty is government.” 

The most important concept that you can get from this book is Bastiat’s explanation of legal plunder.  He tells us to look at our government and its laws:   “See if the law takes from some persons what belongs to them, and gives it to other persons to whom it does not belong.  See if the law benefits one citizen at the expense of another by doing what the citizen himself cannot do without committing a crime.”

As Williams notes, “with such an accurate description of legalized plunder, we cannot deny that most government activities, . . . are legalized plunder, or for the sake of modernity, legalized theft.”  So right he is.

Bastiat sums up the proper role of law in this way:

“The law is the organization of the natural right of self defense.  It is the substitution of common force for individual forces.   And this common force is to do only what the individual forces have a natural and lawful right to do:  to protect persons, liberties and properties; to maintain the right of each, and to cause justice to reign over us all.”  In other words, the law’s “mission is to protect persons and property.”  The law is not meant to legalize plunder, or be the source of “organized injustice.”

Bastiat addresses the tyranny of socialism, how socialists want to play God, and how they actually despise Mankind, contrary to what they profess.  He also explains how socialists typically want to deny or ignore reason and facts and how they want to regiment people – and how, ultimately, they want tyranny.  It’s not just that socialism results in tyranny, but that tyranny is what socialists want to impose, that tyranny is ultimately their goal.

And, all of this was written in 1850 in France!

Don’t just read the foreward.  Read all of Bastiat’s work, so you can understand what law ought to be.

Available at www.amazon.com  in a variety of different editions, or for free as a download at http://fee.org/doc/the-law-2/.

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